¿Por qué envejecemos?

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Hay dos tipos de teorías sobre las causas del envejecimiento. Por una parte, están los que dicen que el envejecimiento se produce a causa de un conjunto de acontecimientos aleatorios que perjudican al organismo y la célula y que no se pueden predecir. Es decir, nos hacemos viejos, porque con el paso del tiempo y la exposición a todo lo que nos ocurre a lo largo de la vida, nuestro cuerpo se va estropeando.

Por otro lado, están las teorías que dicen que el envejecimiento es un acontecimiento programado por nuestra genética. Pensar en ello es estremecedor, estamos programados para morir. Esto, tiene sentido desde un punto de vista evolutivo, crecer, reproducirse y morir, para de este modo dejar paso a las nuevas generaciones, que serán, en teoría, mejores que las anteriores.

Dentro del primer grupo de teorías, las del daño fortuito, nos encontramos con que parte de ellas son  debidas a las mutaciones en el ADN causadas por los errores en la replicación y la exposición a ciertos agentes cancerígenos como puede ser algo tan cotidiano como el sol. Otra teoría sostiene que la causa es la oxidación de las enzimas, causadas por radicales libres o por ciertos metales presentes en nuestro organismo. Orgel en 1963 propuso la teoría del error catástrofe, consistente en el hecho de que un error en la síntesis de una proteína que ayuda a sintetizar otras proteínas, causaría una serie  de errores acumulativos que acabarían en una catástrofe. Respecto a los radicales libres, también se podría decir que es algo programado ya que se producen en la mitocóndria y se liberan cuando su ADN sufre lesiones. Sería una especie de reloj interno.

En el segundo gran grupo de teorías,  las que entienden el envejecimiento como un acontecimiento programado por la genética, en vez de centrarnos en los mecanismos concretos tenemos que pensar más profundamente en la historia de nuestra evolución teniendo claros ciertos mecanismos.

La evolución actúa sobre la descendencia de los individuos, en cantidad y calidad. Si estos individuos llevan un gen perjudicial que actúa tras su periodo de fertilidad, la evolución no actúa sobre él. Esto nos dice, que estamos hechos para vivir, como máximo, nuestra edad fértil. A partir de ahí ya no  estaremos optimizados, tendremos fallos no depurados por millones de años de evolución. Un buen ejemplo sobre esto, es la pleiotropía antagónica, genes que nos producen un gran vigor juvenil, para salvaguardarnos durante nuestro periodo fértil, pero que una vez dejamos de serlo, producen efectos perjudiciales. De nuevo, sería un gen que  estaría favorecido por la evolución pero que sería perjudicial para nosotros.

En definitiva, son muchas las causas del envejecimiento, pero llegando a la raíz del asunto, la principal es que la evolución, ha favorecido a la transferencia de nuestros genes por encima de cada individuo, por tanto, en cuanto los hemos transferido, se olvida de nosotros.

Orson López

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8 thoughts on “¿Por qué envejecemos?

  1. Hola Orson, desconocía mucho de lo que comentas (si le puedo tutear).
    Yo también he seguido cosas de por qué nos vamos de aquí a una edad que más o menos se suele repetir (aunque va aumentando con el tiempo).
    Hay un caso de una señora, no recuerdo pero fácilmente se puede guglear que corresponde a la mayor longevidad datada, y no murio de ‘nada’.
    Yo lo que tengo en mente hoy en día es el asunto de los telómeros, que irremisiblemente se acortan con el tiempo (el estrés y el sufrimiento pueden ayudar mucho). Son la cuenta regresiva, al final a un nivel molecular de ADN nos hacemos papilla, nos diluimos, y como mucho morimos sanos como una pera por fuera pero blandi-blub por dentro. Efectivamente los cambios más notorios comienzan cuando no estamos en la franja óptima para la procreación; sin lugar a dudas a la naturaleza le interesan sólo los grandes números.
    Muchas gracias por sacar este interesante asunto a la palestra.
    Juanma

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    1. Muy cierto, se me olvido comentar lo de los telómeros, aunque según tengo entendido, es un mecanismo del cuerpo para protegerse frente al cáncer. De jóvenes no es un problema, por tanto no es algo que haya solucionado la evolución. Además, hay células como las precursoras de las células sanguíneas que poseen telomerasa y no tienen ese problema. Por tanto creo que es un mecanismo de defensa para que si las células resultan dañadas no se puedan reproducir de manera infinita.

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  2. Interesante. La verdad es que el tema del envejecimiento puede ser difícil de enfocar, porque ¿envejecen las células por separado o lo hace el individuo en su conjunto?

    Lo de la programación genética me ha llevado a pensar en la apoptosis (la muerta celular “programada”), aunque su principal función es la de eliminar el tejido viejo para que el nuevo ocupe su lugar.También he oído temas acerca del metabolismo: hasta la edad adulta predomina el anabolismo, y a partir de ahí, el catabolismo. Combinando ambas, se me ocurre que el envejecimiento se produce porque el organismo va perdiendo la capacidad anabólica con el tiempo y no puede renovar células y tejidos al mismo ritmo que éstos se mueren. Sería una visión más biológica y natural.

    Por supuesto, las inclemencias de la vida también nos van deteriorando poco a poco, aunque esto ocurre en cualquier momento.

    En cuanto a la evolución… coincido en que estamos hech@s para llegar a la edad fértil y transmitir los genes a la siguiente generación (si llegamos, claro), pero me cuesta creer que a partir de ese momento la genética vaya en nuestra contra, ya que si así fuese se habrían abierto paso genes que literalmente acaban con el individuo nada más reproducirse (como el triste caso de la efímera), los cuales respetan esta premisa y “liberan espacio” más eficazmente, y sin embargo los seres vivos viven bien si las condiciones se lo permiten. Los árboles, por ejemplo, pueden vivir indefinidamente en condiciones óptimas, aun habiendo alcanzado la capacidad reproductora.

    Excelente tema y buena explicación del mismo.

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  3. Estamos destinados a morir tarde o temprano. Mejor que sea tarde. Realmente vamos en contra de nuestra propia naturaleza. A partir de los 15 años somos fértiles, sin embargo esperamos hasta los 40 para reproducirnos. Vamos siempre forzando la máquina. Puede que algún día nuestro cuerpo evolucione y nuestra época fértil se mueva en el tiempo.

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  4. Pues envejecemos porque como diría el conocido filósofo (y filosfar es pensar en el sofá), es ley de vida. No hay otra. Mi abuelo murió no hace muchos años con 99 y medio cumplidos. Y murió de vejez propiamente dicha, tras haber superado un cáncer de próstata. Me maravilla pensar como fué capaz de soportarlo su organismo, de que “pasta” estaba hecho, y si será algo genético.
    El artículo estupendo 😀

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